인터뷰: 절단토치, 작업자의 안전을 고려한 제품개발이 최우선!
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절단 토치, 작업자의 안전을 고려한 제품 개발이 최우선!

양우기계공업 대표 김유선
Yang Woo Machinery Co. CEO Kim You-Sun
1. 국내 용접 및 절단 토치 산업의 업계 현황과 현실은?
사회가 점차 고도화되고 그에 따른 기술력이 발전을 거듭하면서 가스를 이용하는 가스 용접기 및 가스 절단기를 사용하는 산업 분야가 이전에 비해 많이 줄어든 것은 사실이다. 그러나 아직도 수작업을 해야 하는 경우에는 대부분 가스 절단이나 가스 용접을 해야 하므로 다른 토치 산업에 비해 가장 큰 시장을 형성하고 있는 것도 사실이다.
문제는 가스 절단기 중에서도 자동가스 절단기의 경우에는 기술력이나 그 쓰임이 한층 발전해 나가고 있는 데 반해, 수동가스 절단기는 그 가격이 3~4만 원대로 다른 절단기에 비해 저렴하기 때문에 최근 수동가스 절단기를 소모성 공구로 인식하는 경향이 강해졌다는 것이다.
이에 따라 사용자도 이 제품을 조심스럽게 취급하지 않고 단지 몇 달만 쓰고 버린다고 인식하면서 점차 더욱 저렴한 가격대의 제품을 요구하게 되고, 생산자도 고객의 요구에 맞는 제품을 생산하기 위해 원가를 줄이는 등 가격에만 연연할 뿐 기술 개발에 대한 투자는 제대로 하지 못하게 됐다.
이런 경향이 강해지면서 10여 년 전에는 수동가스 절단기를 생산하던 업체들이 원가 절감을 위해 공장 시설을 중국이나 베트남 일대 등 인건비가 저렴한 나라로 이전하면서 저가 생존 전략을 펼쳤으나, 해외 인력들의 생산 기술이 국내보다 질적으로 떨어지게 되어 제품 성능이 기존 대비 하락, 결국 소비자들의 냉대를 받게 됐다.
최근에는 해외로 공장을 이전했던 업체들이 이런 문제 등으로 인해 다시 국내로 돌아오면서 가격은 물론 제품의 질까지 고려한 제품 생산에도 힘을 기울이고 있으며, 기술 개발에 대한 노력도 꾸준히 하고 있는 것으로 알고 있다.

2. 국내 용접 및 절단 토치의 종류와 적용 분야는?
토치는 크게 용접 토치와 절단 토치로 구분할 수 있는데, 용접 토치의 종류로는 미그 토치, 티그 토치, CO₂ 토치 등이 있으며, 절단 토치로는 레이저 토치, 플라즈마 절단 토치 등이 있다.
그러나 우리가 일반적으로 말하는 토치는 가스를 이용해서 용접하거나 절단하는 데 사용하는 가스 토치를 뜻한다고 보면 될듯하다.
즉, 가스에 불을 붙여 철판을 달구어 용접하게 되면 ‘가스 용접’이 되고, 절단을 하게 되면 ‘가스 절단’이라고 하는 것이다.



가스 절단기의 경우에는 화구(팁)의 홀 크기에 따라 중형과 대형으로 나뉘는데, 중형의 팁은 총 세 가지 단계로 나눌 수 있으며, 중형 가스 절단기로 절단하지 못한다면 대형 가스 절단기를 사용해 두꺼운 재료도 자유롭게 절단할 수 있다.
가스 토치를 이용한 절단의 장점은 다른 절단 방법보다 두꺼운 재료도 충분히 절단할 수 있다는 것으로, 예를 들어 플라즈마 토치의 경우 두꺼운 재료를 절단하기에는 용량을 늘려야 하거나 용량을 늘리더라도 50T 이상의 재료는 절단이 불가능하다는 등 제약이 있는 데 반해, 이 가스 절단기는 아주 얇은 박판에서부터 다른 절단 토치로는 감당할 수 없는 두꺼운 재료에까지 그 용도에 따라 충분히 사용 가능할 뿐 아니라 심지어 돌까지도 자를 수 있다.
따라서 가스 토치 산업이 전 토치 산업 중에서 시장 규모가 가장 크다고 볼 수 있을 것 같다.

3. 국내 용접 및 절단 토치 산업의 시장 규모와 전망은?
예전에는 건설 분야 등 다양한 분야에서 가스 토치를 사용했기에 수요 또한 매우 많았지만, 최근 기계화 및 자동화 기술이 발전하면서 수작업을 해야 하는 가스 토치의 수요 역시 많이 줄어들었다.
그러나 가스 토치를 이용하는 가스 절단이나 가스 용접의 경우에는 앞서 언급했듯 재료 두께에 제약 받지 않고 용도에 따라 자유자재로 사용 가능하므로 다양한 분야에서 사용되며, 이로써 지금과 같은 경기의 호불호에 그다지 영향을 덜 받는 산업 분야라고 하겠다.
가스 토치를 생산하는 업체 대부분이 소규모의 영세 업체이기 때문에 전반적인 가스 토치 산업의 시장 규모를 파악할 수는 없지만, 2005년 통계 조사에 따르면 가스 용접기와 가스 절단기의 국내 생산 매출액이 대략 865억 원이라고 하니, 가스 토치 산업도 800~850억 원대의 시장 규모를 형성하고 있다고 볼 수 있을 것 같다.

4. 국내 용접 및 절단 토치 산업의 중요성과 당면 과제는?
가스 토치는 철을 다루는 공업 분야에서는 없어서는 안될 중요 장비 중 하나로, 특히 가스를 이용하는 만큼 작업자의 안전과도 직결되는 중요한 장비라고 하겠다.
또한 지금은 산업이 발전하면서 기존에 가스 절단기가 담당했던 작업 일부는 프레스 절단이나 레이저 절단 등 다양한 절단 방법으로 대체되고 있지만, 플랜트 공사 및 건설 등에서의 철구 공사 등은 아직까지도 수작업을 해야 하는 곳이 존재하므로 수작업 시 사용되는 이 같은 가스 절단기의 필요성을 간과해서는 안될 것이다.
그러나 이처럼 가스 절단기가 중요함에도 불구하고, 앞서 언급했듯 최근 수동가스 절단기의 경우에는 소모품으로 인식하는 경향이 많아 성능이 떨어지는 저가 제품이 시장에 유통되고 있는 것이 아쉬운 현실이다. 더욱이 한때 국내 제품 수준에도 못 미치는 저가의 외국산 제품이 유입되면서 가스 토치 시장을 어지럽히고 수동가스 토치에 대한 소비자들의 인식을 더욱 평가 절하시킨 적도 있었다.
비록 지금은 소비자들도 저가의 외국산 제품 사용을 꺼리며, 어느 정도의 가격대에서 제품 성능까지 갖춘 국내 제품을 선호하고 있지만, 국내 토치 생산업체들도 이 같은 소비자들의 요구에 대응해 작업자들의 안전과 제품 성능에 대한 자부심, 장인 정신을 가지고 편리하고 안전하며 질 좋은 제품을 생산하는 데 주력해야 할 것이다.

5. 국내 용접 및 절단 토치산업의 기술력과 기술 개발방향은?
가스 절단기의 경우에는 연구용이나 학습용으로는 미국 등 선진국에 비해 뒤쳐지는 게 사실이지만, 산업용의 경우에는 국내 제품의 기술력이 더욱 뛰어나다고 자부한다.
그 이유는 미국 제품의 경우에는 용도에 따라 제품 사용도 규격화되어 있는 데 반해, 우리나라의 경우에는 한 제품을 여러 가지 작업에 사용하고 있으므로 생산 향상을 위한 기능이 외국의 제품보다 더욱 다양화되어 있기 때문이다.
일례로, 미국 제품의 경우 가스 조절 밸브가 강약 조절이 불가능하고 토치의 화구 팁에서만 불꽃을 조절할 수 있도록 되어 있는 데 반해, 국내 제품의 경우에는 화구 팁에서도 가스량을 조절할 수 있을 뿐 아니라 밸브로도 미세 조절이 가능해 화력을 자유롭게 조절할 수 있다.
이로써 얇은 박판에서부터 후판까지 작업도 자유자재로 가능하므로 산업적인 측면에서는 국내 제품이 오히려 뛰어나다고 볼 수 있다는 것이다. 한편, 국내 제품은 가격적인 경쟁에 있어서도 다른 나라에 비해 우위에 선다고 말할 수 있다.
중국 및 베트남 제품에 비해 약 50% 정도 가격이 더 비싸긴 해도 성능까지 고려해 보면 오히려 국내 제품이 우위에 서고 있다고 볼 수 있으며, 미국 등과 같은 선진국의 제품에 비해서는 가격 면에서 200% 저렴한 데다, 앞서 언급했듯 산업용에서는 국내 제품이 더욱 뛰어나므로 결과적으로는 국내 제품이 국내 시장에서는 가장 적합한 제품이라고 할 수 있다는 것이다.
더욱이 최근에는 가스 절단기 업체들도 기술 개발에 대한 열의를 보이고 있어 향후 발전이 기대된다 하겠다. 이미 개발 완료됐거나 개발 중인 제품을 살펴보면, 당사의 경우에는 수동가스 절단기에 자동점화 기능을 첨가한 제품을 오랜 시행 착오 끝에 결점을 완벽히 보완하여 지난해 말부터 생산 출시 중에 있으며, 가스 유출을 완벽하게 차단할 수 있는 가스 안전 밸브 기능이 보충된 제품도 구상 중에 있다. 또한 타사의 경우에는 절단기 호스 연결부에 조인트를 부착하여 작업자가 일일이 호스를 풀어놓지 않아도 조인트 조정만으로 호스 꼬임이 풀리도록 함으로써 작업자가 작업 시 손목 관절에 무리가
가지 않도록 고려한 제품을 생산 중이라고 한다. 한편 최근에는 자동가스 절단기의 팁을 수동가스 절단기에 접목함으로써 200T 정도의 후판에서도 절단 가능한 ‘중압 절단기’도 출시되어 있는 것으로 알고 있다.

6. 국내 용접 및 절단토치 산업의 정부 정책과 육성방안은?
최근에는 부품 소재 및 주변기기와 관련해 정부의 지원 및 정책이 이전보다는 많이 이루어지고 있기는 하다.
그러나 이런 정부의 정책 지원은 대부분 대학교 연구실이나 연구 시설을 갖춘 대기업에만 편중되어 있을 뿐 직접적으로 제품을 생산하는 업체에 대한 지원은 거의 이루어지지 못하고 있는 실정이다.
정부의 지원이 실질적으로 성과를 내기 위해서는 제품을 생산하는 업체에 직접적으로 지원이 이루어져야 하는 것이 당연하겠지만, 현재 토치를 생산하는 업체 대부분은 중소기업으로 연구 전담반을 갖추고 있기란 어렵기 때문에, 정부에서 이런 업체들을 위해 연구 자금이나 연구 인력 등 연구 전담반을 지원하고, 이 같은 연구 전담반과 업체가 함께 아이디어와 실적, 노하우를 바탕으로 연구에 집중해 준다면 국내 토치 산업도 한층 발전할 수 있으리라는 생각이다.

7. 향후 귀사의 기술 개발과 기업 정책 방향은?
당사는 탱크 제작에서부터 배관 공사, 철골 공사, 토목 공사 등 위험물 저장 시설물을 전문으로 하는 업체로, 가스 절단기 역시 당사에서 작업 시 그 필요성에 의해 2002년부터 개발해 만들기 시작한 제품이다.
당시에는 수동가스 절단기에 자동점화 장치만 추가한다면 더욱 편리하고 안전하게 사용할 수 있을 것이라고 시작한 개발이었으나, 가스를 사용하기 때문에 그만큼 날씨에 크게 영향을 받을 뿐 아니라, 철거 현장 등 열악한 환경 조건에서 사용되는 경우가 많아 수개월 사용 후에는 점화 기능이 고장이 나기도 하는 등 개발 완료한 후에도 시행착오가 많았다.
이런 점 때문에 당시 당사와 같이 자동점화 기능 부착 제품 개발에 뛰어든 대부분의 업체들은 제품 개발에 포기해 버리는 일이 발생하기도 했다.
그러나 당사는 지난해 말, 지금까지 문제가 되어 왔던 열악한 환경에서의 자동 점화 착화성을 높이는 연구에 성공, 가스만으로 점화해왔던 기존 방식을 탈피하여 가스와 산소를 같이 공급해 착화성을 높인 제품을 개발 출시하게 됐다.
당사는 이 제품이 작업자의 효율성을 향상시킴은 물론 작업자의 안전까지 고려하는 제품임을 확신하며, 앞으로도 작업자의 안전을 배려하는 제품 생산에 주력할 계획이다.

■ 문의처: 양우기계공업 ☎ 031-544-2922
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